The Representation of Visual Illusion

Uniform is an important part of social life where communal ideas are highly valued, such as in Indonesia. In cultural studies, the uniform has become part of a social symbol, exceeding its functional value as clothing. How the uniform is socially signified, one may observe the borders between individual/communal, I/we that is continuously intersecting and dissolving. The art project that Jim Allen Abel has been engaged in the past two years, explores his interest in how the idea of uniform is often used to obscure the existence of individuals and their specific roles in constituting a bigger entity.

Jimbo, that is how Jim Allen Abel is nicknamed, based his art project on his personal background and conversations with his father who was a teacher. As a civil servant, teachers also dissolve their individuality and merge with a greater entity, namely the ‘civil servants corps’ with their distinctive uniform. The conversation with his late father about how the figure of a teacher, especially a history teacher like his father, had given major influences in shaping the social perspectives of students, this brought Jimbo an awareness that reliance to initiatives of individuals who are bounded to a certain entity would not take us very far. Uniform as a representation of teacher, for instance, is required to build a social system that will support the realization of their objectives. At this point, individuality has to deal with bureaucratic procedures— the person often overshadowed by the social system. From this rather simple outset, Jimbo developed his idea by collecting various types of uniforms whose associations have been widely perceived in public.  He selects some of the uniforms to highlight certain social groups deemed important in the history of the formation of modern Indonesian society and to represent distinct social groups that are more recognizable to an Indonesian audience.

One of the most interesting historical accounts on the social development of uniform is written by Hank Schudlt Nordholt (The Nederland). His book Outward Appearances describes how the idea of the uniform was introduced as a part of the modern social institution, particularly during the early era of colonialism and the early formation of national identity, where the uniform became a crucial visual symbol.

In Jimbo’s works, we can at least discern seven social groups represented in the self-portrait series in the style of a passport photo. In this series, Jimbo covers the models’ heads and faces with certain objects, drawing the focus of attention to the uniforms, not to the people wearing them. Under the aegis of a uniform, the self being portrayed is overshadowed by the social collective symbolized by the uniform. By covering the heads in the photographs, Jimbo is exposing the subject’s individuality and personality to increasing obscurity within their association with the social meanings of uniform.

In the second photo series, Jimbo takes a step further away from the static concept of self-portrait to action photography. He composes different backgrounds and individual narratives for the subject, enacted by himself, to compliantly respond to a given image of reality. Jimbo is trying to juxtapose the social meaning and association commonly attached to the uniform with something entirely new and different. There is a desire to deconstruct the already established meaning associations and to offer new ones free from existing structures, which require and encourage the audience to construct and form their own meanings. The actions that Jimbo performed while wearing this uniform can be very different from what people may recall most about the profession identified with the uniform.

Jimbo represents the deconstructive actions, among others, by displacing the police, whose image are commonly associated to traffic situations, to the  beach, carrying axes and posing acrobatic moves like circus players. Similar actions are also played out by military persona in other images. Just like the self-portrait series, the model’s heads and faces are veiled with foreign objects. By removing the background from its familiar setting, Jimbo tinkers with the idea of displacement in his work.  In contemporary photography, displacement as a tactic is often tied to the tendency to emphasize the unusual side of reality, or to accentuate the unfamiliar by manipulating reality to deconstruct established meaning. The use of displacement in Jimbo’s works, by moving from self-portraiture to performative photography, also suggests a non-static impression where we may find many in-between spaces and new possibilities from the visual realities presented.

By moving the location, unconsciously the association of meaning is also shifted. In Jimbo’s works, the shift of uniform’s visual meaning also reflects how association does not have absolute truth. Therefore, the attributes and images attached to the individual wearing a uniform is basically a false image, which refers to the quality or performance of professional or social group rather than the image of one’s individuality. Of course, since it is a part of a social institution, attributes of this kind easily shift its meaning.

In the last series of his works, Jimbo creates an installation that points out something that is specifically found in Yogyakarta. Aside from the phenomenon of uniform as a visual symbol, Jimbo perceives that in Yogyakarta, rear-view mirror is an important commodity in the ‘street’ industry of Yogyakarta. Jimbo presents this installation as a part of his work which is indirectly connected to the issue of uniform and provokes us into a ‘way of seeing’. As a city where motorcycle becomes the dominant vehicle it is relatively easy to find a kiosk selling various types of rear-view mirrors along the street. For Jimbo, the rear-view mirror reminds him to always look back and believe the representation of visual illusion. At the same time,  despite its functionality, the rear-view mirrors is often placed simply as trivial accessories. Jimbo plays around with the way we ‘look back’.

What is interesting about the installation titled ‘The Army of Me’ is he gathered a 100 people to be part of this project. He went to public spaces such as train stations, university campuses, and the people he met on the street, he then asked them to wear the military uniform and pose with a gun toy. His statement about this installation is, ‘I want to show people how easy it is to build their own armies, as you can arm them with their own gun and ask them to wear a uniform.’ Each of the one hundred people being photographed were on their own motorcycle, and posed their personal self statements. This proving that the meaning of these military symbols are still dominated by the collective memory of repressive regime from the past.

This process was not easy, gathering 100 people since many of them still think that playing with national sacred symbols, such as a military uniforms, is considered something dangerous. Some people even connect this idea to images of terrorism.

Jim Allen Abel graduated a photography major in the Faculty of Arts of Record Media, Indonesia Institute of Arts Yogyakarta. He is an active member of MES 56 Photography Collective and runs one of its program, Kantor Berita MES 56 which focuses on expanding information networks and knowledge on photography by covering the latest discourses in photographic studies and practices through regular discussions. The uniform project is one of his individual projects that departs from the collective vision of seeing photography as something that is not only representing reality but is also an attempt to continuously tinker with, manipulate, and problematize  the idea of visual reality. In this context, photography becomes a means to perceive everyday life through a critical and analytical lense.

Jim Allen Abel was given opportunity to take part a two-month residency in Korea, where he was involved in a project that ‘forced’ him to work interactively with a public audience. He presented the idea of the Museum of Everyday Life, where he invited people living in the surrounding neighborhood where he was doing his residency to share photos of personal memories and exhibit them as part of the museums collection. This project introduced Jimbo to wider possibilities of becoming involved in more community-based photographic projects in the future. At the same time, during his time in Korea, Jimbo also learned about the development of contemporary art in Korea, as one of the major players in Asia today. The development and the interweaving relations between visual arts and photography seemed to productively inspire Jimbo’s creative process.

Although the uniform series has not developed into an interactive art project, it is carrying the spirit and commitment to explore and maintain certain ideas for a longer period of time while observing its potential development. Jimbo has demonstrated a strong passion for utilizing photography as a learning avenue for understanding social phenomenas and looking for ways to represent them through  imaginative and aesthetic concepts.

Alia Swastika

Mempercayai Representasi dari Ilusi Visual

Seragam merupakan bagian penting dalam kehidupan masyarakat dengan nilai komunalitas yang tinggi seperti di Indonesia. Dalam kajian kebudayaan, seragam telah menjadi bagian dari simbol sosial, lebih dari nilai fungsinya sebagai pakaian. Pada makna sosial atas seragam, kita bisa melihat tarikan tentang konsep individu/komunal, aku/kami, yang saling beririsan dan bertabrakan. Projek seni yang dikerjakan Jim Allen Abel semenjak dua tahun terakhir ini mempresentasikan pengamatannya tentang bagaimana gagasan atas seragam seringkali digunakan untuk mengaburkan eksistensi individu yang memiliki peran khusus dalam sebuah entitas.

Jimbo, panggilan akrab Jim Allen Abel, mengawali proyek seninya dengan latar belakang pengalaman personal dari percakapannya dengan sang ayah yang merupakan seorang guru. Sebagai pegawai negeri sipil, guru juga meleburkan eksistensi individualnya dan menjadi bagian besar dari entitas ‘pegawai negeri’ dengan seragamnya yang khas. Percakapan dengan ayah tentang bagaimana sosok seorang guru, apalagi sang ayah adalah guru sejarah, memberi pengaruh besar dalam pembentukan perspektif sosial seorang siswa, mengantar Jimbo pada kesadaran bahwa mengandalkan inisiatif personal dari seorang individu yang terikat pada entitas tertentu tidaklah cukup. Seragam, representasi dari entitas guru, misalnya, lebih jauh lagi, perlu membangun sebuah sistem sosial untuk mencapai tujuan-tujuannya. Pada titik inilah, individualitas berhadapan dengan prosedur dan birokrasi, sehingga yang personal acap terkubur oleh sistem sosial. Dari awalan yang sederhana itu, Jimbo mengembangkan gagasannya dengan mengumpulkan berbagai jenis seragam yang selama ini sudah sangat diakrabi asosiasinya oleh masyarakat Indonesia. Ia memilih beberapa di antaranya terutama untuk merujuk pada kelompok sosial yang penting dalam sejarah pembentukan masyarakat Indonesia modern dan juga merepresentasikan kelompok sosial yang khas dan dengan mudah dikenali oleh audiens di Indonesia.

Salah satu tulisan mengenai sejarah atau perkembangan sosial seragam di Indonesia, yang paling menarik disusun oleh Hank Schudlt Nordholt (Belanda). Bukunya Outward Appareances menyajikan bagaimana gagasan tentang seragam diperkenalkan sebagai pengenalan seragam sebagai bagian dari institusi sosial modern, terutama pada masa awal kolonialisme dan masa-masa awal pembentukan identitas nasional, dimana seragam menjadi simbol visual yang penting.

Seragam, juga pakaian secara umum, tidak hanya dapat menyimbolkan status sosial seseorang, tetapi juga secara simbolis menunjukkan pola relasi kekuasaan. Nordholt kemudian juga menunjukkan bahwa dalam kaitannya dengan historiografi modernisme di Indonesia, seragam juga menjadi salah satu yang menandai masuknya pengaruh kolonialisme dalam struktur sosial masyarakat Indonesia, terutama untuk bernegosiasi dengan kekuasaan asing. Pada masa-masa selanjutnya, Soekarno melihat proyek seragam sebagai penegasan era ‘Indonesia Baru’, dengan struktur masyarakat yang baru. Kemudian, setelahnya, terutama pada saat kemakmuran ekonomi menunjukkan kemajuan yang pesat di tahun 1980an, yakni pada periode Orde Baru, keberadaan seragam kemudian menjadi bagian dari projek membangun identitas nasional. Pada periode-periode tahun 1970an inilah, mengerucut pertarungan kuasa yang disimbolkan dengan seragam yang melibatkan kelompok-kelompok agamawan (terutama kelompok Islam), aparatur negara, dan kaum nasionalis.

Pada seri karya Jimbo, setidaknya kita bisa mengenali tujuh kelompok sosial yang terepresentasikan dari seri potret diri dengan gaya seperti pas foto. Pada seri foto-foto, Jimbo menutup kepala dan wajahnya dengan benda-benda tertentu, sehingga yang menjadi fokus perhatian utama pada potret-potret itu adalah seragam yang dikenakan olehnya, bukan lagi dirinya. Pada konsep tentang seragam, potret diri semacam ini membuat siapa yang mengenakan menjadi kurang penting dibandingkan dengan kelompok sosial yang dirujuk dengan simbol seragam tersebut. Dengan menutup kepala pada sosok di foto, Jimbo membuat individu dan personalitasnya menjadi semakin kabur dalam asosiasi makna sosial tentang seragam. Konfrontasi yang lebih langsung berkaitan dengan ‘saya’ dan ‘mereka’, ‘diri’ dan ‘kolektif’, pada karya-karya Jimbo dibenturkan dalam cara yang frontal sekaligus penuh ironi, sehingga diri seolah dihilangkan, dengan menutup wajah, tetapi dikuatkan dengan gagasan tentang potret diri itu sendiri.

Pada seri foto yang kedua, Jimbo mengambil langkah lebih jauh dari sekadar potret diri. Dari potret diri yang statis, Jimbo membawa keluar gagasannya ke dalam pendekatan fotografi tindakan. Ia menyusun latar belakang dan narasi tertentu dari subjeknya, yang adalah dirinya sendiri, untuk bertindak sesuai dengan gambaran realitas yang telah dipastikan sebelumnya. Jimbo ingin mempertentangkan makna dan asosiasi sosial yang biasanya melekat pada atribut seragam tersebut dengan sesuatu yang sama sekali baru dan berbeda. Ada keinginan untuk mendekonstruksi asosiasi makna yang kadung mapan dan menawarkan pemaknaan baru yang lepas dari apa yang sudah ada, yang sangat membutuhkan dan mendorong penonton untuk membangun dan membentuk pemaknaannya sendiri. Aksi-aksi yang dilakukan Jimbo ketika mengenakan seragam ini bisa jadi sangat berbeda dengan apa yang diingat sebagian besar orang mengenai profesi yang diidentikkan dengan seragam tersebut. Seragam dianggap sebagai sesuatu yang mewakili institusi formal, yang merupakan satu mata rantai dalam sistem yang lebih besar. Dengan demikian, ketika membingkai perihal seragam ini dalam perspektif yang kritis, sesungguhnya Jimbo sedang berupaya mengkritisi sistem yang lebih besar pula.

Beberapa aksi yang mencoba mendekonstruksi makna tersebut misalnya Polisi yang biasanya berkait dengan latar belakang jalanan, oleh Jimbo dipindahkan ke pantai, dengan membawa kapak dan bergerak seperti pemain sirkus. Tindakan yang nyaris sama ditunjukkan oleh sosok tentara pada gambar yang lainnya. Sebagaimana seri potret diri, pada seri aksi ini, kepala dan wajah masing-masing sosok masih ditutup dengan sesuatu yang asing. Pada seri polisi atau tentara ini, Jimbo membuat analogi ‘a few good men’, dimana ia melihat dua institusi ini acap kali dianggap sebagai institusi yang penuh kebobrokan. Meskipun demikian, sesungguhnya ada di antara anggota atau elemen dalam institusi tersebut yang masih menjunjung tinggi etika profesi dan integrasi. Tetapi karena sistem yang rusak, maka individu semacam ini pun tidak punya kekuatan untuk melawan. Analogi ini bertentangan dengan seri tukang parkirnya, yang ia buat sebagai seri esai foto. Berkebalikan dengan polisi, profesi tukang parkir justru memanfaatkan kekacauan sistem dan mempermainkannya menjadi sesuatu yang menguntungkan.

Dengan memindahkan latar belakang dari apa yang dianggap lazim, karya-karya Jimbo meninggalkan kesan ‘salah (pe)(t)nempat(an) atau displaced. Dalam fotografi kontemporer, gagasan atas displaced ini acap dikaitkan dengan kecenderungan untuk menggarisbawahi apa yang ganjil dari realitas, atau memunculkan keganjilan yang dimanipulasi untuk mendekonstruksi makna yang sudah mapan. Gagasan atas displaced ini juga membuat foto-foto karya Jimbo, yang bergerak dari foto potret ke fotografi performatif, memberi kesan non-statis. Dimana kita menemukan banyak ruang-ruang antara dan kemungkinan baru dari kenyataan visual yang ditawarkan.

Dengan memindahkan lokasi, tanpa disadari asosiasi makna juga bergeser. Dalam karya-karya Jimbo, pergeseran makna visual dari seragam juga mencerminkan bagaimana asosiasi merupakan sesuatu yang tidak memiliki kebenaran mutlak. Karenanya, atribut dan citra yang diletakkan pada individu yang mengenakan seragam pada dasarnya merupakan citra yang semu, yang lebih merujuk pada kualitas atau performa atas profesi atau kelompok sosialnya ketimbang citra individualitasnya. Tentu saja, karena merupakan bagian dari institusi sosial, atribut-atribut semacam ini dengan mudah bergeser maknanya.
Pada rangkaian akhir karya-karyanya, Jimbo menciptakan instalasi yang merujuk pada sesuatu yang khas ditemukan di Yogyakarta. Lepas dari soal seragam sebagai simbol visual, di Yogyakarta Jimbo mengamati cermin kendaraan (spion) sebagai salah satu komoditas yang penting di industri ‘jalanan’ Yogyakarta. Jimbo membawa satu instalasi ini sebagai salah satu bagian dari karyanya, yang tidak secara langsung berhubungan dengan isu tentang seragam, tetapi memberi kita sentilan ingatan tentang ‘cara melihat’. Sebagai kota dimana motor menjadi kendaraan utama, memang di sepanjang jalanan kita menemukan kios yang menjual beragam spion ini dengan mudah. Bagi Jimbo sendiri, spion ini mengingatkannya untuk selalu melihat ke belakang, mempercayai representasi dari ilusi visual. Pada saat yang sama, dengan fungsi yang sangat penting, spion sering ditempatkan hanya sebagai peralatan tambahan (asesoris) yang kurang vital. Jimbo ingin bermain-main dengan cara kita ‘melihat ke belakang’.

Menariknya, instalasi yang diberi judul ‘Army of Me’ ini seperti merangkum semua seri seragam yang telah dikerjakan Jimbo selama dua tahun terakhir ini. Dalam 100 spion yang ditampilkan, Jimbo meletakkan foto 100 yang ia temui di ruang publik seperti stasiun, kampus atau jalanan, yang ia tawari untuk difoto dengan menggunakan seragam militer dan senjata mainan. Pernyataan Jimbo, ‘Aku ingin menunjukkan bahwa sekarang ini menjad sedemikian mudah bagi setiap orang untuk membangun pasukannya sendiri.’ Masing-masing orang itu diperlihatkan mengendarai motornya sendiri, dengan gaya yang berbeda-beda, menunjukkan personalitas dan ciri individunya, meskipun mengenakan pakaian yang serupa.

Selama proses mengumpulkan seratus orang ini, Jimbo sering ditolak oleh orang yang ia tawari karena ada kekhawatiran bahwa mereka akan dirugikan karena projek semacam ini. Dalam pandangan saya, masih ada ketakutan di kalangan masyarakat untuk mempermainkan seragam militer karena anggapan yang sakral atas seragam militer sebagai bagian dari simbol negara. Ini menunjukkan bahwa memori kolektif tentang simbol kenegaraan masih dibayang-bayangi oleh sistem represif yang diterapkan oleh rezim di masa lalu.

Jim Allen Abel lulus dari pendidikan fotografi di Fakultas Seni Media Rekam Institut Seni Indonesia, Yogyakarta. Ia aktif pada kelompok fotografi Mes 56 dan menjalankan salah satu program mereka, Kantor Berita Mes 56 yang berfokus pada perluasan jaringan informasi dan pengetahuan fotografi kontemporer yang terutama menyajikan wacana-wacana terbaru pada kajian dan praktik fotografi untuk didiskusikan bersama. Projek seragam ini merupakan salah satu projek individualnya yang berangkat dari visi kelompok untuk melihat fotografi lebih dari sekadar representasi realitas melainkan sebuah upaya untuk bermain, memanipulasi dan mempertanyakan terus menerus gagasan tentang realitas visual itu sendiri. Fotografi menjadi sebuah perangkat untuk melihat praktik hidup sehari-hari dalam kerangka yang lebih kritis dan analisis.

Jim Allen Abel sempat menjalani program residensi selama dua bulan di Korea, dimana ia terlibat dalam sebuah projek yang ‘memaksa’-nya terlibat dalam kerja yang lebih interaktif dengan audiens yang lebih umum. Ia mempresentasikan gagasan tentang museum yang sehari-hari, dimana ia mengundang warga di sekitar tempat ia residensi untuk membagi foto-foto kenangan personalnya untuk dipamerkan sebagai bagian dari museum ini. Projek ini membawa kemungkinan yang lebih luas bagi Jimbo untuk terlibat dalam projek fotografi yang berbasis komunitas di masa depan. Pada saat yang sama, berada di Korea Jimbo dapat melihat bagaimana perkembangan seni rupa kontemporer di Korea, yang sekarang ini merupakan salah satu pemain utama di Asia. Menyaksikan perkembangan dan persilangan relasi antara seni rupa dan fotografi tampaknya memberikan inspirasi yang produktif bagi proses berkesenian Jimbo.

Meskipun belum berkembang sebagai projek seni interaktif, tetapi projek seragam ini menunjukkan kemauan untuk bekerja dan menjaga gagasan dalam waktu yang cukup lama, serta mencermati kemungkinan perkembangannya dari waktu ke waktu. Jimbo menunjukkan semangat untuk menggunakan fotografi sebagai ruang belajar mengamati fenomena sosial masyarakat dan merepresentasikannya dalam gagasan estetika yang imajinatif.

Alia Swastika